Dans le clip «Bobalife» de 2013 des Fung Brothers, les rythmes et les motifs de la «vie boba» éponyme sont familiers à tous ceux qui ont passé une bonne partie de leurs années de lycée et de collège à boire du thé à bulles avec d’autres jeunes Américains d’origine asiatique: se promener dans des rues ensoleillées en sirotant des pailles surdimensionnées, abandonnant une session d’étude pour satisfaire un besoin de perles de tapioca moelleuses, évitant les fêtes sauvages alimentées par de l’alcool pour des nuits de Jenga et du thé au lait avec des amis dans un magasin de boba local préféré.

« Nous vivons la vie boba », répète le chœur. Une autre parole, à la fin de la chanson, proclame: « La nouvelle boisson des jeunes Asiatiques … Appelez-nous la génération boba. »

Le thé aux bulles existe aux États-Unis depuis les années 90, mais ce n’est que lorsque des millions de personnes ont regardé la vidéo YouTube des frères sino-américains Andrew et David Fung que le phénomène de la «vie boba» ou de la «culture boba» a été donné. un nom, selon Clarissa Wei, journaliste basée à Hong Kong (et contributrice Eater) qui a grandi dans l’enclave californienne américano-asiatique de la vallée de San Gabriel. «C’était comme si, pour la première fois, les gens pouvaient définir ce qu’était la sous-culture», week end gastronomique me dit Wei. « Parce qu’avant … personne ne savait comment décrire ce qui se passait. »

Le thé aux bulles est plus qu’une simple boisson; c’est aussi une identité. Et cela s’accompagne de ses propres complications.
Ce qui se passait, dit Wei, était qu’il y avait une génération de jeunes Américains d’origine asiatique – à l’origine principalement des Américains taïwanais, mais comprenant des Chinois, des Asiatiques et d’autres membres de la diaspora asiatique dans la vallée près de Los Angeles – qui ont grandi en traînant chaque jour dans les magasins boba, où ils étudiaient, bavardaient avec des amis et allaient aux premiers rendez-vous, partout dans la boisson froide, laiteuse et tapioca remplie de boules qui est du thé à bulles (ou du boba, ou du thé au lait perlé, ou du zhenzhu naicha [珍珠 奶茶], selon d’où vous venez).

«En tant qu’enfant taiwanais américain grandissant au début des années 2000 dans la vallée de San Gabriel, la concoction faisait partie intégrante de mon la vie sociale », écrit Wei dans un article du LA Weekly 2017 sur la façon dont le boba est devenu synonyme de la culture des jeunes américano-asiatiques à LA. Les magasins Boba étaient, selon ses mots, «notre lieu de rassemblement sacré».

Contrairement à Wei, je n’ai pas grandi dans une communauté à prédominance asiatique; de la maternelle à la fin du lycée, j’étais l’un des moins d’une douzaine d’Américains d’origine asiatique dans ma classe. Ce n’est que lorsque je suis arrivé à l’université que j’ai posé les yeux sur le thé à bulles. Le magasin où j’ai pris ma première gorgée, un endroit appelé Bubble Island juste à côté du campus, est rapidement devenu une pièce maîtresse de ma vie universitaire. Par réflexe, comme pour compenser mes 18 ans entourés de voisins et camarades de classe qui ne partageaient pas mes antécédents, j’ai trouvé presque tous mes nouveaux amis dans les associations étudiantes de l’Université API (îles du Pacifique asiatique), qui ont rapidement repris la plupart de mes activités parascolaires. temps. Nous passions des heures à jouer à des jeux de société et à discuter sur Bubble Island. Quelques années plus tard, je pouvais entrer dans le magasin et, le plus souvent, repérer quelqu’un Je connaissais parmi les clients ou travaillant derrière le comptoir. Cela ressemblait à une sorte de langage secret pour lequel seuls mes amis asiatiques et américains détenaient la pierre de Rosette, une monnaie d’échange dans un paysage étranger dans lequel je me sentais autrement perdu et seul.

La culture Boba ne se limite pas à la vallée de San Gabriel ou au campus du Midwest où je me suis entourée de ce que je pensais être une Americana asiatique. Il est intégré dans les communautés d’immigrants à travers la Californie; dans les villes universitaires parsemant le pays; dans les boutiques de thé à bulles qui se multiplient régulièrement que je passe devant New York. Avec la croissance explosive des communautés en ligne comme Subtle Asian Traits – le groupe Facebook axé sur la diaspora asiatique qui a accumulé plus de 1,5 million de membres un peu plus d’un an après sa création – l’espace physique est maintenant complété par un espace intangible. Ces communautés en ligne transcendent les frontières des boutiques de thé à bulles virtuelles remplies d’un flot ininterrompu de mèmes, de blagues et d’aveux sur le boba, parents stricts et autres marqueurs de ce qui est souvent imaginé comme l’expérience universelle des enfants d’immigrants asiatiques en Occident.